L’attrazione più pagata dell’Inghilterra, che normalmente attira più di tre milioni di visitatori all’anno, è stata chiusa per quasi una dozzina di settimane dall’inizio della pandemia e il turismo internazionale a Londra si è fermato quasi completamente.

La quiete è stata surreale per Amanda Clark, una delle famose guardie residenti della Torre nota come Yeoman Warders, o Beefeaters. “È davvero straordinario, come qualcosa di così grande e popolare sia così silenzioso e vuoto”, ha detto.

Pestilenze, incendi, guerre: Londra è sopravvissuta a tutti loro. Ma non ha mai avuto un anno come questo. Il coronavirus ha ucciso più di 15.000 londinesi e ha scosso le fondamenta di una delle grandi città del mondo.

Dopo tre blocchi nazionali, le attrazioni turistiche di Londra e altre attività di ospitalità stanno pianificando la riapertura a metà maggio, la prima che il governo afferma che i viaggi internazionali possano riprendere. Ma rimane una profonda incertezza sul Covid-19. Con i requisiti di quarantena e le restrizioni di viaggio ancora in vigore ovunque e l’Europa alle prese con una nuova ondata di infezioni, molti si stanno preparando per un altro anno cupo.

Per l’industria del turismo di Londra, che impiega un lavoratore su sette nella capitale, la pandemia è stata un duro colpo. Con hotel, attrazioni e negozi per il tempo libero in una chiusura quasi totale, il contributo del settore all’economia di Londra è precipitato da £ 15,7 miliardi (RM89,7 miliardi) nel 2019 a soli £ 3 miliardi (RM17.bil) nell’ultimo anno, secondo VisitBritain, l’agenzia nazionale del turismo.

Anche i tesori nazionali come la Torre di Londra hanno lottato. Historic Royal Palaces, un ente di beneficenza che gestisce la Torre e altre attrazioni del patrimonio, ha dichiarato di aspettarsi un deficit di 100 milioni di sterline (571,26 milioni di sterline) a causa del Covid-19.

Molti si aspettano una lenta ripresa, soprattutto perché Londra ha sempre fatto affidamento sul turismo internazionale. Oltre la metà di tutta la spesa dei consumatori nel West End – sede dei vivaci negozi, ristoranti, pub e teatri del centro città – proviene tipicamente da visitatori europei e stranieri.

A livello nazionale, i funzionari prevedono che il turismo in entrata genererà poco più di 6 miliardi di sterline (34,28 miliardi di sterline) quest’anno, rispetto a più di 28 miliardi di sterline (160 miliardi di sterline) nel 2019. L’aeroporto di Heathrow ha detto che non si aspetta che i flussi di passeggeri tornino ai livelli del 2019 fino al 2024 circa.

Una domanda chiave per la ripresa quest’anno è se le complicate regole di quarantena possano essere alleviate e sostituite da un efficiente sistema di certificati di vaccinazione per i viaggiatori.

Stuart Procter, che gestisce il lussuoso Stafford Hotel vicino al St James ‘Palace nel centro di Londra, di solito si reca in viaggi di marketing negli Stati Uniti, il suo mercato principale. Quest’anno non si è preoccupato. Per molti, pianificare una vacanza a Londra ora è impossibile perché non c’è certezza che grandi eventi come i campionati di tennis di Wimbledon di due settimane a luglio possano andare avanti normalmente, ha detto. “Non stanno arrivando. Non ci sono attività. Non c’è niente di aperto per loro “, ha detto Procter.

A lungo termine, gli esperti del settore sono fiduciosi che i viaggi per vacanza si riprenderanno e che i turisti alla fine torneranno a Londra. La grande incognita, tuttavia, è se i viaggi d’affari saranno mai più gli stessi.

Alcune attrazioni, tra cui la Torre di Londra, stanno pianificando di concentrarsi sui visitatori nazionali per recuperare alcune perdite. Laura Citron, CEO di London & Partners, che promuove gli affari e gli investimenti nella capitale, ha affermato che una strategia è quella di commercializzare quest’anno come l’occasione d’oro per i britannici di godersi le sue principali attrazioni senza la solita folla.

Potrebbe essere più facile a dirsi che a farsi. Quando le restrizioni si sono allentate la scorsa estate, molti britannici si sono riversati nelle destinazioni costiere e rurali. I sondaggi hanno mostrato che molti rimangono diffidenti nei confronti di visitare una grande città e utilizzare i trasporti di massa. Londra è sempre stata orgogliosa della sua rete di trasporti pubblici e di quante poche persone guidano in città, ma quella forza è diventata una debolezza nella pandemia.


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